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Slavery yesterday and today | Past reflections and future perspectives by Michel Veuthey — Esclavages d’hier et d’aujourd’hui | Mémoires et perspectives

Slavery yesterday and today | Past reflections and future perspectives by Michel Veuthey — Esclavages d’hier et d’aujourd’hui | Mémoires et perspectives

You will find the French ver­sion of this arti­cle after the Eng­lish version.

05/15/2018. Every year on 10 of May, the nation­al com­mem­o­ra­tion of the mem­o­ry of the slave trade, slav­ery and their abo­li­tion takes place in Paris. This year, the event was organ­ised on Thurs­day 10 May 2018 by the Asso­ci­a­tion of the Friends of Gen­er­al Dumas, with the sup­port of the City of Paris, the Cen­tre des Musées Nationaux, and under the high patron­age of the Pres­i­dent of the French Republic.

The desire to remem­ber the slaves of the past should be applaud­ed, with­out falling into tri­umphal­ism and com­pla­cen­cy. There is indeed an urgent need to make a con­crete com­mit­ment to the lib­er­a­tion of mod­ern slaves and to the abo­li­tion of all con­tem­po­rary forms of trafficking.

Con­tem­po­rary resurgence

Slav­ery has not dis­ap­peared. Although it is pro­hib­it­ed by a series of nation­al and inter­na­tion­al legal instru­ments, slav­ery is on the rise through­out the world, includ­ing in Europe, even if it is often invisible.


Pover­ty, eco­nom­ic and polit­i­cal insta­bil­i­ty, con­flicts, the demo­graph­ic explo­sion of cer­tain coun­tries, cli­mate change, the move­ment of refugees and migrants, eth­nic and reli­gious per­se­cu­tion make mil­lions of women and chil­dren, but also men, vul­ner­a­ble to crim­i­nal net­works which, by coer­cion or false promis­es, reduce these peo­ple to servi­tude even in our countries.

Con­di­tions favour­ing con­tem­po­rary slav­ery have mul­ti­plied through­out the world: demo­graph­ic and eco­nom­ic imbal­ances, increased vul­ner­a­bil­i­ty of mil­lions of peo­ple main­ly in devel­op­ing coun­tries. That vul­ner­a­bil­i­ty is linked to armed con­flicts, dic­ta­tor­ships, cli­mate change, envi­ron­men­tal degra­da­tion, nat­ur­al and tech­no­log­i­cal dis­as­ters, lack of edu­ca­tion and access to the labour market.

And often, these fac­tors com­bine with com­pe­ti­tion exas­per­at­ed by glob­al­i­sa­tion and the use of forced labour in agri­cul­ture, defor­esta­tion, fish­ing, con­struc­tion, hotels and restau­rants, min­ing, the cloth­ing indus­try, not to men­tion sex­u­al exploita­tion, child traf­fick­ing and the ille­gal trade in embryos and human organs. The lack of rule of law and cor­rup­tion guar­an­tee­ing impuni­ty to crim­i­nal net­works and depriv­ing vic­tims of pro­tec­tion. Mass move­ments of vul­ner­a­ble pop­u­la­tions expose refugees and migrants but also inter­nal­ly dis­placed per­sons to false promis­es by these criminals.

Most con­tem­po­rary slaves become slaves, not because they are kid­napped, but because they respond pos­i­tive­ly to a false job offer, a trap towards forced labour, towards forced prostitution.

Med­ical progress allow­ing organ trans­plants cre­ates a con­sid­er­able demand for donors, vol­un­tary or not, and an inter­na­tion­al mar­ket for organ traf­fick­ing. There are also new forms of slav­ery linked to sur­ro­ga­cy, the pur­chase and sale of chil­dren inter­na­tion­al­ly, not to men­tion servi­tudes and tra­di­tion­al cul­tur­al slav­ery prac­tices that have not disappeared.

Slav­ery is devel­op­ing today at lev­els that go beyond what we have known in pre­vi­ous cen­turies: in 2010, there were an esti­mat­ed 27 mil­lion slaves in the world. This fig­ure rep­re­sents dou­ble the num­ber of all African slaves who were forced to emi­grate from Africa to the Amer­i­c­as. In 2018, the lat­est esti­mates pro­duced by inter­na­tion­al orga­ni­za­tions put the num­ber of peo­ple deprived of free­doms at over 45 mil­lion world­wide, with strong growth between 2010 and 2018. The prof­its of mod­ern slav­ery in the world, accord­ing to the same sources, exceed 150 bil­lion dollars.

Accord­ing to the Glob­al Slav­ery Index (, 58% of vic­tims are in 5 coun­tries: India, Chi­na, Pak­istan, Bangladesh and Uzbek­istan. Women and girls account for 71% of slaves, or near­ly 29 mil­lion peo­ple. One in four vic­tims of mod­ern slav­ery is a child, or about 10 mil­lion. In Europe, esti­mates are esti­mat­ed at more than one mil­lion, most of them from Roma­nia, Bul­gar­ia and Slo­va­kia, and from Nige­ria, Chi­na and Brazil. Forced labour and sex­u­al exploita­tion are the most wide­spread forms of slav­ery in Europe. In Italy, there are about 130,000 slaves today accord­ing to the “Walk Free” Foun­da­tion (


There is a gen­er­al need for aware­ness, infor­ma­tion and train­ing. A com­pre­hen­sive effort at nation­al, region­al and inter­na­tion­al lev­els is need­ed to address this mas­sive glob­al denial of fun­da­men­tal human rights.

This year, as we com­mem­o­rate the abo­li­tion of slav­ery in the 19th cen­tu­ry, we should draw inspi­ra­tion from the abo­li­tion­ists of past cen­turies, their strug­gles and their val­ues, which are close to ours: 2018 is also the 70th anniver­sary of the Uni­ver­sal Dec­la­ra­tion of Human Rights and the 20th anniver­sary of the adop­tion of the Statute of the Inter­na­tion­al Crim­i­nal Court (which qual­i­fies cer­tain slav­ery prac­tices respec­tive­ly as war crimes and crimes against human­i­ty). It is a good time for the inter­na­tion­al com­mu­ni­ty to mobilise and make a renewed call for the abo­li­tion of con­tem­po­rary slav­ery, direct­ed at Gov­ern­ments, reli­gious and spir­i­tu­al author­i­ties, inter­na­tion­al orga­ni­za­tions, civ­il soci­ety, not to men­tion the busi­ness com­mu­ni­ty and opinion-leaders.

On 2 Decem­ber 2014, at Casi­na Pio IV, the head­quar­ters of the Pon­tif­i­cal Acad­e­my of Sci­ences and Social Sci­ences, Catholic, Angli­can, Mus­lim, Hin­du, Bud­dhist, Jew­ish and Ortho­dox reli­gious lead­ers signed a Joint Dec­la­ra­tion against Mod­ern Slav­ery as a pub­lic dec­la­ra­tion of their com­mit­ment to work togeth­er in spir­i­tu­al and prac­ti­cal action to erad­i­cate this crime against human­i­ty and restore the dig­ni­ty and free­dom of its victims.

The text of the dec­la­ra­tion signed by Pope Fran­cis and oth­er reli­gious lead­ers states

“We, the under­signed, are gath­ered here today for an his­toric ini­tia­tive to inspire the spir­i­tu­al and prac­ti­cal action of all world reli­gions and peo­ple of good will through­out the world to erad­i­cate mod­ern slav­ery in the world by 2020 and for­ev­er. In the eyes of God, every human being is a free per­son, girl, boy, woman or man, and is des­tined to exist for the good of all in equal­i­ty and broth­er­hood. Mod­ern slav­ery, in terms of human traf­fick­ing, forced labour and pros­ti­tu­tion, organ traf­fick­ing, and any rela­tion­ship that does not respect the fun­da­men­tal belief that all human beings are equal and have the same free­dom and dig­ni­ty, is a crime against human­i­ty. We pledge here today to do every­thing in our pow­er, with­in our faith com­mu­ni­ties and beyond, to work togeth­er for the free­dom of all those who are enslaved and traf­ficked, so that their future may be restored. Today, we have the oppor­tu­ni­ty, the con­science, the wis­dom, the inno­va­tion and the tech­nol­o­gy to real­ize this human and moral imperative.”

In every­day real­i­ty, the vic­tims of slav­ery liv­ing along­side us need recep­tion, pro­tec­tion and rein­te­gra­tion struc­tures. The vic­tims are invis­i­ble, unlike oth­er peri­ods in the his­to­ry of slav­ery. This real invis­i­bil­i­ty con­tributes to an inad­e­quate aware­ness of our author­i­ties and our aid struc­tures, whether pub­lic or private.

The most urgent and nec­es­sary activ­i­ty is to pro­mote knowl­edge of the facts and devel­op­ment process­es of mod­ern slav­ery. Gov­ern­ments and civ­il soci­ety must also take mea­sures to help and reha­bil­i­tate the vic­tims of mod­ern slav­ery. Final­ly, pre­ven­tion through edu­ca­tion and oth­er eco­nom­ic, social and polit­i­cal mea­sures that restore the rule of law, ensure the pro­tec­tion and reha­bil­i­ta­tion of sur­vivors and the pros­e­cu­tion of crim­i­nals are needed.

On the occa­sion of the Forum held in Buenos Aires from 5 to 8 May 2018 on mod­ern slav­ery, “Old Prob­lems of the New World”, Pope Fran­cis expressed his sup­port and con­cern for the vic­tims of mod­ern slavery:

“No one can wash their hands of this trag­ic real­i­ty, if they do not want to be com­plic­it in this crime against humanity”

Michel Veuthey
Ambas­sador of the Sov­er­eign Order of Mal­ta to mon­i­tor and com­bat traf­fick­ing in persons
Deputy Per­ma­nent Observ­er of the Order of Mal­ta at the U.N. in Geneva 


15/05/2018. Le 10 mai chaque année a lieu à Paris la Com­mé­mora­tion nationale des mémoires de la traite, de l’esclavage et de leurs abo­li­tions. Cette journée était organ­isée ce jeu­di 10 mai 2018 par l’association des amis du général Dumas, avec le sou­tien de la Ville de Paris, du Cen­tre des Musées nationaux, et sous le haut patron­age du Prési­dent de la République.

Il faut saluer cette volon­té de faire mémoire des esclaves du passé, sans tomber dans le tri­om­phal­isme et l’autosatisfaction. L’urgence est en effet de s’engager con­crète­ment pour la libéra­tion des esclaves mod­ernes et pour l’abolition de toutes les formes con­tem­po­raines de traite.

Résur­gence contemporaine

Même si l’esclavage est inter­dit par une série d’instruments juridiques au niveau nation­al et inter­na­tion­al, l’esclavage se développe partout dans le monde, y com­pris en Europe. L’esclavage n’a en effet pas dis­paru. Il est même en pleine crois­sance, même s’il est sou­vent invisible.


La pau­vreté, l’instabilité économique et poli­tique, les con­flits, l’explosion démo­graphique de cer­tains pays, les change­ments cli­ma­tiques, les mou­ve­ments de réfugiés et de migrants, les per­sé­cu­tions eth­niques et religieuses ren­dent des mil­lions de femmes et d’enfants, mais aus­si des hommes, vul­nérables à des réseaux crim­inels qui, par la con­trainte ou par de fauss­es promess­es, réduisent ces per­son­nes à la servi­tude jusque dans nos pays.

Les con­di­tions favorisant l’esclavage con­tem­po­rain se sont mul­ti­pliées dans le monde entier

  • déséquili­bres démo­graphiques et économiques, vul­néra­bil­ité accrue de mil­lions de per­son­nes prin­ci­pale­ment dans les pays en développe­ment (vul­néra­bil­ité liée aux con­flits armés, aux dic­tatures, aux change­ments cli­ma­tiques, aux dégra­da­tions infligées à l’environnement, aux cat­a­stro­phes naturelles et tech­nologiques, à l’absence d’éducation et d’accès au marché du tra­vail). Et sou­vent, ces fac­teurs se conjuguent.
  • con­cur­rence exac­er­bée par la mon­di­al­i­sa­tion et par le recours au tra­vail for­cé dans l’agriculture, la déforesta­tion, la pêche, le bâti­ment, l’hôtellerie et la restau­ra­tion, les mines, l’industrie du vête­ment, sans oubli­er l’exploitation sex­uelle, le traf­ic d’enfants, le com­merce illicite d’embryons et d’organes humains.
    absence d’état de droit (« rule of law ») et cor­rup­tion garan­tis­sant l’impunité aux réseaux crim­inels et pri­vant les vic­times de protection
  • mou­ve­ments de masse de pop­u­la­tions dans un état de vul­néra­bil­ité exposant réfugiés et migrants mais aus­si per­son­nes déplacées à l’intérieur de leur pro­pre pays aux con­traintes ou aux promess­es fal­lac­i­euses de crim­inels : la plu­part des esclaves con­tem­po­rains devi­en­nent esclaves, non pas parce qu’ils sont kid­nap­pés, mais parce qu’ils répon­dent pos­i­tive­ment à une offre d’emploi men­songère, un piège vers le tra­vail for­cé, vers la pros­ti­tu­tion imposée
  • pro­grès de la médecine per­me­t­tant des trans­plan­ta­tions d’organes et créant une demande con­sid­érable de don­neurs, volon­taires ou non, et créant un marché sur le plan inter­na­tion­al de traf­ic d’organes
    nou­velles formes d’esclavage liée à la ges­ta­tion pour autrui, à l’achat et à la vente d’enfants sur le plan international
  • sans oubli­er servi­tudes et pra­tiques esclavagistes cul­turelles tra­di­tion­nelles qui n’ont pas dis­paru (ain­si les castes).

L’esclavage se développe aujourd’hui à des niveaux qui dépassent ce que nous avons con­nu aux siè­cles précédents :

  • En 2010, on esti­mait à env­i­ron 27 mil­lions le nom­bre d’esclaves dans le monde. Ce chiffre représente le dou­ble de tous les esclaves africains qui ont été for­cés à émi­gr­er d’Afrique aux Amériques.
  • En 2018, les dernières esti­ma­tions pro­duites par les organ­i­sa­tions inter­na­tionales esti­ment à plus de 45 mil­lions de per­son­nes privées de lib­ertés dans le monde, avec une forte crois­sance entre 2010 et 2018.

Les prof­its de l’esclavage mod­erne dans le monde, selon les mêmes sources, dépassent les 150 mil­liards de dollars.

Selon le Glob­al Slav­ery Index , 58% des vic­times sont répar­tis dans 5 pays: Inde, Chine, Pak­istan, Bangladesh et Ouzbék­istan. Femmes et filles représen­tent 71% des esclaves, soit près de 29 mil­lions de per­son­nes. Une vic­time de l’esclavage mod­erne sur qua­tre est un enfant, soit env­i­ron 10 mil­lions. En Europe, les esti­ma­tions seraient de plus de plus d’un mil­lion, dont la plu­part de Roumanie, Bul­gar­ie et Slo­vaquie, et du Nigéria, de la Chine et du Brésil. Le tra­vail for­cé et l’exploitation sex­uelle sont les formes les plus répan­dues de l’esclavage en Europe. En Ital­ie, il y aurait env­i­ron 130.000 esclaves aujourd’hui selon la Fon­da­tion « Walk Free » .


Il y a un besoin général de prise de con­science, d’information et de formation.

C’est un effort d’ensemble, sur le plan nation­al, région­al et inter­na­tion­al qui est néces­saire pour faire face à cette néga­tion mas­sive mon­di­ale des droits fon­da­men­taux de la per­son­ne humaine.

En cette année où nous com­mé­morons l’abolition de l’esclavage au XIXe siè­cle, nous devri­ons nous inspir­er des abo­li­tion­istes des siè­cles passés, de leurs luttes et de leurs valeurs, qui sont proches des nôtres : 2018 est aus­si le 70e anniver­saire de la Déc­la­ra­tion uni­verselle des Droits de l’Homme et le 20e de l’adoption du Statut de la Cour Pénale Inter­na­tionale (qui qual­i­fie cer­taines pra­tiques esclavagistes respec­tive­ment de crimes de guerre et de crimes con­tre l’humanité). C’est le moment favor­able pour la com­mu­nauté inter­na­tionale de lancer une mobil­i­sa­tion pour une nou­velle abo­li­tion de l’esclavage, en faisant appel aux Gou­verne­ments, aux Autorités religieuses et spir­ituelles, aux organ­i­sa­tions inter­na­tionales, à la société civile, sans oubli­er milieux d’affaires et for­ma­teurs d’opinion.

Le 2 décem­bre 2014, à la Casi­na Pio IV, le siège de l’Académie pon­tif­i­cales des sci­ences et des sci­ences sociales, des respon­s­ables religieux catholiques, angli­cans, musul­mans, hin­dous, boud­dhistes, juifs et ortho­dox­es ont signé une Déc­la­ra­tion com­mune con­tre l’esclavage mod­erne comme une déc­la­ra­tion publique de leur engage­ment à tra­vailler ensem­ble dans l’action spir­ituelle et pra­tique pour éradi­quer ce crime con­tre l’humanité et restau­r­er la dig­nité et la lib­erté de ses victimes.

Le texte de la déc­la­ra­tion signée par Pape Fran­cis et d’autres chefs religieux stip­ule ce qui suit :

« Nous, les sous­signés, sommes réu­nis ici aujourd’hui pour une ini­tia­tive his­torique visant à inspir­er l’action spir­ituelle et pra­tique de toutes les reli­gions mon­di­ales et des per­son­nes de bonne volon­té partout dans le monde afin d’éradiquer l’esclavage mod­erne dans le monde d’ici 2020 et pour tou­jours. Aux yeux de Dieu, chaque être humain est une per­son­ne libre, fille, garçon, femme ou homme, et est des­tiné à exis­ter pour le bien de tous dans l’égalité et la fra­ter­nité. L’esclavage mod­erne, en ter­mes de traf­ic d’êtres humains, de tra­vail for­cé et de pros­ti­tu­tion, de traf­ic d’organes, et toute rela­tion qui ne respecte pas la con­vic­tion fon­da­men­tale que tous les êtres humains sont égaux et ont la même lib­erté et la même dig­nité, est un crime con­tre l’humanité. Nous nous enga­geons ici aujourd’hui à faire tout ce qui est en notre pou­voir, au sein de nos com­mu­nautés de foi et au-delà, à tra­vailler ensem­ble pour la lib­erté de tous ceux qui sont réduits en esclavage et vic­times de la traite, afin que leur avenir soit restau­ré. Aujourd’hui, nous avons l’occasion, la con­science, la sagesse, l’innovation et la tech­nolo­gie pour réalis­er cet impératif humain et moral. »

Dans la réal­ité de tous les jours, les vic­times de l’esclavage vivant à nos côtés ont besoin de struc­tures d’accueil, de pro­tec­tion et de réin­ser­tion. Les vic­times sont invis­i­bles, con­traire­ment aux autres épo­ques de l’histoire de l’esclavage. Cette réelle invis­i­bil­ité con­tribue à une inadéqua­tion de la prise de con­science de nos autorités et de nos struc­tures d’aides, qu’elles soient publiques ou privées.

L’activité la plus urgente et néces­saire est de pro­mou­voir la con­nais­sance des faits et des proces­sus de développe­ment de l’esclavage mod­erne. Il faut aus­si que Gou­verne­ments et société civile pren­nent des mesures pour aider et réha­biliter les vic­times de l’esclavage mod­erne. Il faut enfin prévenir par l’éducation et d’autres mesures économiques, sociales et poli­tiques qui per­me­t­tent de rétablir l’état de droit, d’assurer la pro­tec­tion et la réha­bil­i­ta­tion des sur­vivants et la pour­suite des criminels.

A l’occasion du Forum qui s’est tenu à Buenos Aires du 5 au 8 mai 2018 sur l’esclavage mod­erne, «Vieux prob­lèmes du nou­veau monde», le Pape François a tenu à faire part de son sou­tien et de sa préoc­cu­pa­tion pour les vic­times de l’esclavage moderne.

Michel Veuthey,
Ambas­sadeur chargé de la lutte con­tre le traf­ic d’êtres humains
Obser­va­teur Per­ma­nent Adjoint
Mis­sion Per­ma­nente d’Observation de l’Ordre Sou­verain de Malte auprès de l’Office des Nations Unies à Genève







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